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黑死病可能改变了欧洲人的基因

新的研究发现,14世纪的黑死病可能会写入幸存者后代的DNA中。

研究显示,吉普赛人(有时被称为吉普赛人,尽管这被认为是一个贬义词)和白种欧洲人的基因密码都发生了改变,这种改变发生在1000年前吉普赛人从印度西北部来到欧洲定居之后。14世纪的瘟疫造成了至少7500万人死亡,它可能是造成这种进化变化的原因之一。

荷兰奈梅亨大学医学中心实验内科研究员、本次研究的领导者米哈伊·内提亚说:“我们发现,某些免疫受体明显受到欧洲进化的影响,而不是印度西北部。”

“印度没有欧洲那样的中世纪瘟疫,”Netea告诉Live Science。“我们还证明了这些受体可以识别鼠疫耶尔森菌,也就是鼠疫杆菌。”[图片:14世纪发现的黑死病坟墓]

寻找相似之处

Netea和他的同事通过扫描近20万个单核苷酸多态性(SNPs),即人与人之间存在差异的DNA短片段,得出了这一发现。他们测试了罗马尼亚人和罗姆人。内特拉说,由于社会和经济原因,罗姆人自公元1000年起就生活在欧洲人中间,这两个群体之间没有多少杂交。这给了研究人员一个难得的机会来研究一个地理区域内两个基因完全不同的种群。

研究人员寻找欧洲人和罗姆人的基因变异。然后,他们把这张单子拿出来,把同样出现在西北印第安人群体中的基因变异划掉,以排除起源于欧洲以外的进化变化。

结果列出了大约20个基因,这些基因显示了欧洲人和罗姆人之间趋同进化的证据——这意味着这两个群体一开始不同,但由于环境的压力,他们的进化看起来更相似。

黑死病基因

名单上的基因有多种功能。已知SLC45A2基因与皮肤色素沉着有关。其他的则与免疫系统功能有关。

一个与免疫相关的簇包括三个改变的基因,这使它成为最明显的仔细阅读的候选。该簇被称为TLR2,已经被认为参与了在白细胞表面构建受体的过程。白细胞是一种免疫细胞,能够识别并消灭外来入侵者。

因为鼠疫在欧洲是如此广泛和毁灭性的事件,Netea和他的同事推断,黑死病的爆发,发生在罗姆人到来之后,可能对这个基因簇的进化产生了压力。为了验证这一观点,他们研究了表达TLR2的细胞是如何抵抗鼠疫杆菌和鼠疫杆菌的祖先——耶尔森氏假结核杆菌的。他们发现,当TLR2暴露于这两种细菌时,会导致免疫反应增强。

Netea说,其他疾病也可能改变相同的基因,但鼠疫是一个强有力的候选者,因为它影响的是欧洲,而不是印度西北部,而且它具有如此广泛、毁灭性的影响。即使在当今世界,鼠疫不再是一种危险,这些发现也可能具有医学意义。Netea说,例如,人体攻击自身组织的自身免疫性疾病,可能是由流行病编程的免疫系统对入侵威胁做出强烈反应而引起的。

他说,人类“基本上被感染改变了”。

研究人员今天(2月3日)在《美国国家科学院院刊》上报告了他们的发现。

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