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语言基因并没有让人类在进化中占得先机

人类能说会道的天赋可能不是科学家们曾经认为的进化恩赐。

没有证据表明FOXP2,有时也被称为“语言基因”,给了人类如此大的进化优势,以至于很快在物种间传播开来,科学家称之为选择性扫描。这一发现发表在8月2日的《细胞》(Cell)网络版上。此前,人们就FOXP2基因在人类进化中的作用进行了多年的争论。

2002年,当研究人员认为他们发现了FOXP2基因变异在20万年前迅速传播到所有人身上的证据时,这个基因变得非常有名。这一调整改变了人类版本基因中的两种氨基酸,使之与其他动物版本的基因不同。FOXP2基因与鸣禽的声音学习有关,基因突变的人会出现语言和语言问题。许多研究人员最初认为,正是氨基酸交换使人类能够说话。语言会让人类在与尼安德特人和其他远古原始人类的竞争中占据优势。

这种观点使FOXP2成为选择性扫描的经典例子。一些研究者甚至提出,FOXP2基因定义了人类,直到它变得明显,基因不允许人类解决世界和替换其他人种,archeaogeneticist Johannes Krause说马克斯普朗克人类历史的科学在耶拿,德国,他并没有参与这项研究。“并不是一个基因控制了所有的基因。”

FOXP2基因扫描理论在2008年首次陷入困境,当时研究人员发现尼安德特人也有这两种氨基酸的变化(SN Online: 11/14/08)。这意味着这种变化至少发生在70万年前,那时人类和尼安德特人还没有成为原始人类的分支。然后在2009年,2002年团队的一些成员提出了新的证据,证明这两种氨基酸的变化并不是进化中显著的变化。

慕尼黑路德维希-马克西米利安-大学的进化遗传学家沃尔夫冈·伊纳德说:“这很可悲,但事实就是如此。”伊纳德参与了2002年和2009年的两项研究。尽管如此,仍有迹象表明FOXP2基因内及周围的其他基因变异可能与此有关,因此争论仍在继续。

波士顿马萨诸塞州总医院的进化和人口遗传学家Elizabeth Atkinson和他的同事决定重新研究这个基因的进化过程,“看看FOXP2基因的进化是否能通过现代技术得到证实,”她说。研究人员对FOXP2基因变异模式进行了类似的统计分析。但这次研究小组研究了更多的人,特别是更多的非洲后裔,并使用了来自整个基因组的数据。

在选择性扫描中,围绕一个基因的一种基因变体模式比该基因的其他变体变得更加普遍,直到几乎所有人都拥有流行版本。当考虑到所有参与研究的人在一起时,研究人员获得了与伊纳德小组相同的选择性扫描的统计信号。但当阿特金森的团队分别对非洲人、欧洲人和亚洲人进行检测时,扫描的迹象被抹去了。

克劳斯说,这个结果反映了人类历史上发生的事情。

当人类走出非洲的时候,一些特定的基因被携带在移民身上,其他的基因被留在非洲。随着移民人口的增长,留给移民的FOXP2基因版本变得更加普遍。阿特金森的研究小组通过观察基因组其他部位的变化,确定了这一统计信号来自于人口增长,而非选择性扫描。如果FOXP2基因被清除,它将是唯一发送统计信号的基因。相反,基因组的其他部分在统计测试中的得分与FOXP2基因相似。

加州大学洛杉矶分校的种群遗传学家Kirk Lohmueller说,这一发现并不意味着FOXP2基因的变化对语言进化不重要。但是遗传学家们可能不得不重新思考一些关于物种进化的假设。选择性扫描被认为是自然选择的主要方式,自然选择是推动进化的过程,改变了物种。但是这些和其他的结果表明选择性扫描在人类进化中并不常见。

很多与人类相关的特征,包括语言和语言,都是由多个基因控制的,所以没有一个基因能起到足够的促进作用。或者是一场言语和语言的大扫荡发生了,但那是很久以前的事了,它的信号太弱了,现在无法接收到,Lohmueller说。

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